La búsqueda de planetas como la Tierra podría comenzar pronto

BALTIMORE, EEUU (Reuters) – Diez años después de hallar el primer planeta fuera del Sistema Solar, los científicos dicen que pueden estar preparados para avanzar a una nueva fase de la exploración planetaria: una que examine mundos distantes en busca de vida como la de la Tierra.

Hasta la fecha, los astrónomos han descubierto unos 145 de los denominados planetas extrasolares que orbitan otras estrellas más allá de nuestro Sol. Todos son gigantes de gas como Júpiter, que se cree que son inhóspitos para la vida como se conoce en la Tierra.

Pero algunos de los más destacados buscadores de planetas del mundo indican que esto podría cambiar en la próxima década.

´En los próximos años, podemos ser posible detectar cosas como nuestro Sistema Solar´, dijo Mario Livio, un astrofísico en el Space Telescope Science Institute. Eso podría ayudar a resolver lo que calificó de la pregunta más intrigante de la ciencia de hoy: ¿Hay vida inteligente más allá de la Tierra?.

´La capacidad de ver, detectar planetas del tamaño de la Tierra sólo acaba de empezar a estar a nuestro alcance´, dijo Jaymie Matthews, un astrónomo en la Universidad británica de Columbia.

´Creo que podemos esperar de forma razonable en la próxima década descubrir que existen planetas del tamaño de la Tierra, en órbitas similares a la terrestre girando alrededor de cada estrella´, dijo Tim Brown del National Center for Atmospheric Research. ´Vamos a tener que esperar un poco para hallar si tienen atmósferas´.

Matthews, Livio y Brown están entre los científicos que la semana pasada se reunieron en un simposium sobre una década de investigación de planetas extrasolares en el Space Telescope Science Institute en Baltimore, EEUU, que estudia los datos recabados por el telescopio espacial Hubble.

Desde que el primer planeta extrasolar fue detectado en 1995 alrededor de una estrella conocida como 51 Pegasi, los astrónomos han descubierto decenas al identificar las estrellas que oscilan por la fuerza gravitatoria de los planetas a su alrededor. Han hallado otros al observar una ligera atenuación de las estrellas causadas por los planetas en órbita.

PLANETAS TÍMIDOS ANTE LAS CÁMARAS

Obtener una imagen aunque sea borrosa de un planeta extrasolar ha demostrado ser una tarea difícil. Lo más cerca que los astrónomos han estado es una foto de una bola roja que gira en torno a una enana marrón a 200 años luz de la Tierra. Un año luz está a unos 10.000 billones de kilómetros, la distancia que la luz viaja en un año.

Algunos astrónomos dijeron en abril que la bola era un planeta extrasolar confirmado, otros no están de acuerdo. Si es un planeta, no es un lugar para los humanos, ya que tiene cinco veces el tamaño de Júpiter y está muy cerca de la enana marrón, una especie de estrella fallida.

Michel Mayor, del Observatorio de Ginebra en Suiza, uno de los descubridores del primer planeta extrasolar, dijo que esperaba que la mayoría de las estrellas normales tengan el potencial de ser sistemas planetarios.

Más descubrimientos de planetas implicaría una mayor base de datos, que ayudaría a determinar las mejores condiciones para la formación planetaria. También se prevé que se desarrolle la tecnología que ayude a detectar los planetas más pequeños, el tamaño de la Tierra.

Algunos astrónomos han pasado de buscar más planetas extrasolares a explorar los ya hallados. Esos incluyen Matthews, que trabaja con la nave espacial canadiense conocida como MOST – siglas en inglés de Microvariabilidad y Oscilaciones en las Estrellas.

MOST observa las estrellas con planetas extrasolares para ver cómo se oscurecen cuando pasan sus planetas. También puede vigilar la luz reflejada de planetas grandes al estilo de Júpiter que giran cerca de sus estrellas.

/Por Deborah Zabarenko/

De: http://www.20minutos.es/noticia/21999/0/ESPACIO/PLANETAS/

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